Vous êtes ici

Boson de Higgs : l’origine de la masse découverte au Cern

Imaginé par Peter Higgs (ici en visite auprès du LHC) en 1964, le boson de Higgs, responsable de la masse des particules, a été découvert au Cern le 4 juillet 2012. Ses théoriciens ont été récompensés par le prix Nobel de physique le 8 octobre. © 2008 CERN

Pourquoi les particules élémentaires ont une masse ?

Depuis le 4 juillet 2012, les physiciens savent enfin pourquoi les particules élémentaires, et la matière en général, possèdent une masse. La raison ? Le boson de Higgs, une particule dont l’existence a été prédite en 1964 par une poignée de physiciens audacieux, mais dont l’existence restait encore à être confirmée. Grâce au LHC, l’accélérateur surpuissant du Cern, c’est désormais chose faite. Parmi les myriades de particules engendrées par le mastodonte depuis deux ans, les spécialistes de l’infiniment petit ont en effet observé la trace de la particule manquante. 
Mais quel rapport avec la masse ? Selon la théorie, le vide, loin de s’apparenter au néant, serait en réalité « rempli» d’une étrange substance appelée champ de Higgs. Totalement invisible, elle agirait néanmoins telle une sorte de mélasse pour les particules qui y sont sensibles, ces dernières voyant alors leurs déplacements entravés, apparaissant par conséquent plus lentes, plus pataudes… bref massives. Or si le champ de Higgs est imperceptible, d’après la théorie, il est possible de « l’exciter » en lui fournissant de l’énergie. Ce que réalise le LHC en faisant entrer en collision des protons (un constituant des noyaux atomiques) accélérés à la vitesse de la lumière. Les tressaillements du champ de Higgs extraites des limbes de l’espace-temps se manifestent alors sous la forme de bosons de Higgs. CQFD !
 
Mathieu Grousson

Infos complémentaires

  • Le Nobel de physique récompense la découverte du boson de Higgs. Le prix a été attribué le 8 octobre aux théoriciens Peter Higgs de l'Université d'Edimbourg et François Englert de l'Université libre de Bruxelles.
  • Voir la vidéo : La chasse au boson de Higgs (CNRS)
  • A lire : Le dossier Le Big Bang dans une éprouvette